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卫星“撞”地球引发的担忧

发布时间:2011年09月25日 09:32 | 进入复兴论坛 | 来源:人民网-《人民日报海外版》


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卫星模拟图

  地球人本星期最关注的事件是:一颗美国报废失控的卫星是否会“撞”向地球?是否会“撞”上自己?

  失控六年缓慢回归

  美国航天局官方网站为这颗卫星设置了专题,这颗已经报废的卫星是“高层大气研究卫星”,它在失控状态下于本周末坠落,科学家无法确定坠落于地球上的具体地点,估计坠落地点可能是大海或无人区。但同时表示,卫星碎片砸到人的几率约为1/3200。

  9月9日该局为媒体举办远程电话会议,介绍这个即将“撞”地球的卫星情况,有美国科学家和空军官员参加。日前,该局又把坠落时间预估为美国时间的本周末。这颗卫星重约6吨、长10.6米、直径4.5米,1991年9月12日升空,9月15日进入轨道,工作了14年,获取了大量有关大气中臭氧和化学物质的数据。

  自2005年12月14日,该卫星完成使命后,由于受地球重力牵引,高度一直在缓慢降低。航天局预测,返回途中卫星会裂成许多块,其中大部分会在穿越大气层时烧毁,但还会有至少26块大的碎块不会在大气层被完全融化,最后抵达地球。散落残片中将包括钛碎片,但没有有毒物质。

  精确推算坠落时间

  这颗失控的卫星由于燃料不足,地面控制中心已经无法完成引导,使它进入“死亡轨道”,成为太空垃圾或是直接坠入大海。

  卫星坠落会让人在白天也能看到熊熊火球,美国航天局警告说,如果有人发现残片,应当立即通知当地政府,不要触摸或捡残片。该局也在密切监视失控卫星的情况,为了不造成恐慌,宇航局声明,截至目前,该局还没有记录到任何人造太空飞行器在返回地球砸到人的报告。

  美国宇航局也时刻关注这颗卫星,并警告说,即使是一个残片,也是美国政府的财产,不能随意处置。该局曾预测,这颗失控卫星将在今年的某个时候坠落地球,后来专家预测坠落日期大概为今年9月底至10月初某个时间,随后精确到了本月的最后一个星期。现在,最终将坠落日期缩小到3天以内。

  残片曾经制造险情

  自从上世纪50年代人类开始太空探索以来,还没有发生过因太空垃圾坠落地球而引发的灾难。但失控的卫星曾制造过“险情”,2007年3月,智利一架客机在飞行途中突然遭遇数块炙热卫星碎片“夹击”。飞行员回忆,这架搭载270名乘客的飞机进入新西兰领空后约10分钟,飞机附近忽然出现多个隆隆作响的“火球”,最近的距飞机只有8公里。事后查明,这些险些击中飞机的“火球”是俄罗斯一颗卫星的碎片,坠落时间比俄方预计提早了12个小时。

  从国际惯例看,处置失控空间飞行器的方法通常有三种:一是听任坠落或让其成为太空垃圾;二是通过地面指令确保卫星坠落预定地点;三是利用航天飞机修复或收回。其中,最普遍和最经济的做法是第一种,美国此次卫星坠落也符合常理。

  2008年2月,美国曾用导弹击落失控卫星。这种做法并不常见,当时,航天专家认为,美国是在测试新型武器,或是,不想让其它国家获得高科技信息。