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美国即将迎来商业太空飞行时代

发布时间:2010年12月10日 11:12 | 进入复兴论坛 | 来源:中央电视台

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  美国东部时间12月8日10时43分,佛罗里达州卡纳维拉尔角,“猎鹰-9”运载火箭携带私营的空间探索技术公司(SpaceX)的首个航天器――“龙”太空舱发射升空。由于美国的航天飞机将在明年全部退役,此次发射被看作未来商业太空飞行的一次历史性试验。

  升空约10分钟,高5.18米、直径3.65米、外形像一颗子弹头的“龙”太空舱进入地球轨道。围绕地球飞行两圈后,“龙”太空舱自低轨道返回大气层,并自动打开降落伞,在美东时间14时04分准确降落在距墨西哥海岸约800公里的太阳洋预定位置。很快,搜索人员就在海上找到了“龙”太空舱。

  美国宇航局(NASA)宣布:“任务成功!”

  空间探索技术公司首席执行官艾伦 马思科在位于加利福尼亚州霍桑的公司总部表示,“猎鹰-9”运载火箭和“龙”太空舱当天的表现“都比预期的好”,这是所有参与“龙”太空舱研制和试验的1200名员工的成功。他对媒体开玩笑说:“如果航天员在太空舱里的话,他们一定觉得这是个相当棒的旅程。”

  此次“龙”太空舱是在无人状态下进行的测试,但舱内设计了7个座位和1个宽大的货舱。空间探索技术公司表示,希望通过试验检测“龙”太空舱在发射升空、与运载火箭脱离、围绕地球飞行、遥测、接受指令、返回大气层,以及安全坠入太平洋并被成功寻获等所有环节的状况。该公司认为,试验的成功,有力地反驳了“商业太空飞行不安全”的说法。此前,仅有美国、俄罗斯、中国、日本、印度5个国家和欧洲宇航局成功回收过航天器。

  根据美国航天局的计划,美国的航天飞机将在明年2月和4月进行最后两次发射。不过,航天局也在争取资金,以便明年夏天增加两次发射,然后再彻底告别航天飞机时代。目前,美国已开始依赖俄罗斯航天器实现国际空间站与地面之间的运输,并不得不为此向俄方支付巨额“旅费”:今年是每名航天员2600万美元,明年这一数字将提高到5100万美元,2013年更将达到5600万美元。

  美国宇航局希望,把地面与国际空间站之间的运输任务交到私营公司手中,以便腾出更多精力专注于地球与火星和小行星之间的“深空飞行”。2006年,有6个公司从20多家企业中胜出,竞标美国航天局的商业轨道运输服务订单,最终空间探索技术公司和轨道科学公司获得了航天局的青睐。美国航天局要求这两家公司各开发一个太空舱,并分别与他们签下了16亿美元和19亿美元的太空运输合同。

  2007年,空间探索技术公司的“龙”太空舱完成了初步设计评审,其首次太空飞行试验本应在2008年9月完成,但由于硬件研发时间超过预期等原因而一再推迟。

  据了解,“龙”太空舱将在明年执行两次任务,第一次是在国际空间站9.7公里外实现近距离飞行,整个任务历时5天;第二次是向国际空间站实际运送物资和人员,届时可能会有3名航天员“乘‘龙’飞天”。去年10月,美国航天员已展开首次“龙”太空舱操作训练,演练太空舱接近空间站和与空间站对接时的操作方法。

  “我们已经迎来了美国太空探索新时代的黎明。在这个新的时代,美国将继续在太空探索领域保持领先地位。”谈到“龙”太空舱的处女航,曾担任航天员的美国人比尔 纳尔逊十分激动。

  将“龙”太空舱推向太空的“猎鹰-9”运载火箭也诞生不久,这枚中重型两级运载火箭今年6月刚刚进行实验性发射,当时携带了一个“龙”太空舱模型。“猎鹰-9”有18层楼高,低地球轨道运送能力为11吨,地球同步转移轨道的运送能力超过4.5吨,此次是其第二次发射。(人民网洛杉矶12月9日电)