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美国航天局新发现很科幻:在一个湖底 发现了"外星"微生物!

发布时间:2010年12月04日 13:27 | 进入复兴论坛 | 来源:中国经济网 朱 姝

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  它可以不像地球上的普通生命那样靠“六元素”生存,能完全依赖砒霜存活

  朱姝

  ■记者解读

  离奇1“砒霜”为什么毒不了它?

  砷是什么?也许很多人会陌生,但说到它的另外一个名字――砒霜,没有人不知道。这种微生物为什么要“吃砒霜”来生活?砷为什么没有“放倒”它呢?

  中科院南京地质古生物研究所微体室袁训来研究员告诉记者,微生物其实是群很“强大”的种族,对于人类而言破坏力极强的重金属,很多微生物却“不以为意”。“我就知道有种微生物它可以吃金,但是人类却不能。所以不同金属元素对于不同生命的影响并不一致。”此外,不同生物对生活环境的要求也是不一样的,比如人类离开氧气就活不下去,但有的微生物却是厌氧的。“所以,NASA发现的这种微生物把砷作为养料而不中毒,是绝对有可能的。”

  离奇2更多“奇特生命”会出现?

  众所周知,生命所必备的六种元素包括:碳、氢、氧、氮、磷和硫。这次发现的微生物却可以用砷来代替磷,这是个案还是“另一扇门”的开始?此前,在科幻小说中,作者们常常喜欢用硅来替代碳。下一个被取代的,会不会是碳?

  袁训来在电脑里打开了化学元素周期表,“你看这六大元素,它们的位置都很接近,都属于同一族,在化学性质上是有所相似的。”记者注意到,砷的位置在磷的下面,而磷的上方就是氮。砷作为和磷类似的物质,时常参与到新陈代谢中。但因为砷的化合物不如磷的化合物稳定,如果DNA分子里面有砷酸用作连接物,DNA链就很容易从砷酸那里断裂。“所以这次发现的微生物才会引人关注。”袁训来说,这算是极端个例。

  但是,生物最最基本的结构,其实是以碳元素为“链”的,可以说碳是生物最基本的组成。在元素周期表里,碳和硅同样也是”上下级“的关系,会不会出现用硅代替碳的生物呢?

  袁训来说,碳和硅在很多化学性质上雷同,但硅的质量比碳重,化学性质很不活跃。“生物在进化的时候也有‘经济头脑’,它当然会选择优秀的元素,所以硅就被碳‘淘汰’了。”“所以我认为,科幻小说里以硅代替碳的想法可能性很小。”

  离奇3莫诺湖不是初次发现“毒物”

  “这个微生物的确用砷取代了磷,但我认为它最初还是和地球上大多生命一样,是含磷的。”袁训来说,这个奇怪的微生物所在的莫诺湖,湖底泥里富含大量的砷。一开始,微生物还是以磷作为途径来进行遗传以及能量循环。但是经过了子子孙孙们的“努力”,它不仅适应了含砷的环境,而且还把砷“化为己用”,这是生物在进化中变异的结果。“虽然它有些奇怪,但说到底还只是地球生命,最初并不会和已知生命有本质差别。”

  微生物虽然是低等生物,但它的形态、结构却是多变的,这在我们的生活中也随处可见。比如我们刚刚研制出新的疫苗,却很快发现,细菌也强大地变异了。

  其实,在莫诺湖发现以砷为食的生物已不是新闻。湖水盐度和碱度极高,也是世界上的天然水体里砷含量最高的地方之一。早在2008年,就已经发现了用光能氧化亚砷酸,而不是光解水来进行光合作用的细菌。不过这种细菌只是将砷的化合物作为光反应中的电子提供方来固定二氧化碳,但是这次发现的GFAJ-1菌株却在用砷组成自身的各种关键分子,因此引起了学术界的轰动。而科学家也表示,在该微生物中还是有一些磷元素。 本报记者朱姝